地球上生命的极端绿洲为外星生命提供线索

Chuck Bednar for redOrbit.com - 您的宇宙在线美国宇航局的科学家正在分析生活在这个星球上最深的水下热液喷口中的小虾,以确定这些生物及其不寻常的生态系统是否可以提供有关木星冰冷的月球欧罗巴上的生命可能是什么样的线索和其他行星物体

美国航天局表示,这些虾分层堆叠在一起,他们大部分时间都在岩石烟囱上爬行,这些烟囱冒出热水

此外,它们还能容纳生活在口腔内的细菌和特殊进化的鳃盖,微生物会产生甲壳类动物进食的有机物质

由于称为化学合成的过程,这些细菌能够在极端环境中存活,这使得生物体能够在没有阳光的情况下从化学反应中获得能量并发挥作用

在这种特殊情况下,细菌使用硫化氢(一种在通风口处富含的化学物质)来产生有机物质

美国宇航局解释说,这些通风口的温度可以达到750华氏度(400摄氏度)以上,但距离一英寸远的水域足够凉爽,可以保持虾的活力

此外,虽然高浓度的硫化氢对生物体有毒,但虾实际上将自己定位在分离正常的含氧海水和富含硫化物的水的边界上,这样它们和细菌都能够存活

加州美国宇航局喷气推进实验室(JPL)的高级研究科学家马克斯科尔曼是伍兹霍尔海洋研究所(WHOI)研究员克里斯德国人在2009年发现古巴海岸通风口的团队成员

他们的研究是由NASA的天体生物学探索行星科学和技术(ASTEP)项目资助,并通过检测水中的化学信号来定位通风口

“我们研究的总体目标是看看热水弹簧的化学能量能支持多少生命或生物量,”科尔曼在一份声明中解释说

“对于地球历史的三分之二,生命只存在于微生物的生命中

在木卫二上,生命的最佳机会就是微生物

“”这样的动物是否能够在欧罗巴上存在,在很大程度上取决于通过热液喷口释放的实际能量,“JPL的博士后研究员Emma Versteegh补充道

科尔曼,德国人及其同事于2012年返回现场,收集了来自两个不同热液喷口油田的大量标本:Von Damm油田,海拔7,500英尺(2,300米),Piccard,世界上最深的通风口,海拔超过16,000英尺(4,900米)

他们在第二年第一次检查了虾

上图:在加勒比海的深层热液喷口中称为Rimicaris hybisae的虾似乎有不同的饮食习惯,这取决于其他虾的接近程度

在密集的群集中,虾主要靠细菌生存,但当虾群稀疏时,它们更容易变成食肉动物

图片来源:Courtesy Chris German,WHOI / NSF,NASA / ROV Jason©2012 WHOI“通过研究这种极端的生命绿洲获得的奖励是,一些名为Rimicaris hybisae的虾似乎是同类相食,”NASA指出

“当虾在密集的群体中排列时,细菌似乎是主要的食物供应者,因为虾可能吸收细菌产生的碳水化合物

但是在虾分布较稀疏的地区,虾更容易变成食肉动物

“虽然研究人员说他们并没有直接观察到任何实施同类相食的虾的情况,但他们确实发现了少量的甲壳类动物遗骸

虾的内脏和Rimicaris hybisae是该地区迄今为止最丰富的甲壳类动物

杜克大学的研究人员也参与了这项研究,施密特海洋研究所为海洋和水下机器人操作提供了支持

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